Una espiral perfecta aparece en el espacio

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Una espiral perfecta aparece en el espacio

Mensaje  Admin el Miér 8 Sep - 11:22

Una espiral perfecta aparece en el espacio

No es un efecto óptico ni una lejana galaxia, y nadie había conseguido captarla hasta ahora

No se trata de un efecto óptico. Ni tampoco, a pesar de su forma, de una lejana galaxia espiral. El nombre de esta "cosa" es AFGL 3068 y era conocida desde hace tiempo como una brillante fuente de luz infrarroja, a unos 3.000 años luz de la Tierra, en la constelación de Pegaso. Pero las potentes cámaras del telescopio espacial Hubble han conseguido revelar el aspecto que el objeto tiene en el espectro visible. Así es como lo veríamos, sin necesidad de instrumento alguno, si nos acercáramos a él. Una preciosa, delicada y evanescente espiral. Su luz es tan débil que ningún instrumento había conseguido captarla hasta ahora.

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Ha sido necesario apuntar hacia AFGL 3068 la cámara avanzada de campo profundo del Hubble para obtener esta imagen extraordinaria de lo que es, sin duda, una de las formas geométricas más perfectas jamás observadas en el espacio. Se trata, según los astrónomos que operan el telescopio, de una nebulosa planetaria (conocida como IRAS 23166 1655), en plena formación alrededor de la estrella AFGL 3068, también llamada LL Pegasi.

La imagen muestra una especie de filamento muy delgado alrededor de un "capullo" de polvo y gas en cuyo interior se oculta la estrella, que forma parte de un sistema binario (dos estrellas compañeras que orbitan una alrededor de la otra). El propio material que hace rotar la espiral se está moviendo hacia el exterior a una velocidad de 50.000 km. por hora.

A la deriva en el espacio

Y es precisamente el hecho de que se trata de un sistema binario lo que explica la forma de espiral. Normalmente, en efecto, las nebulosas planetarias no adoptan esta curiosa forma, sino más bien la de una esfera hecha con el material expulsado por la estrella y que termina por envolverla parcial o totalmente.

Las estrellas con masas comprendidas entre la mitad y ocho veces la del Sol no explotan como supernovas al final de sus vidas. En lugar de eso, liberan sus capas exteriores de gas y se expanden a la deriva en el espacio. IRAS 23166 1655 acaba de comenzar este proceso, y la estrella central todavía no ha salido del polvo que la envuelve.

Al tratarse de un sistema binario, la estrella LL Pegasi está perdiendo material debido a la atracción gravitatoria de su compañera. Se estima que las varias capas de la espiral están separadas una de otra por un año luz. Calculando esta separación con más detalle se podrá obtener directamente el periodo orbital del sistema.

El brillo de la galaxia

Otro detalle curioso al respecto de la imagen. Los científicos creen que el fantasmal objeto está siendo iluminado únicamente por el brillo de la galaxia, lo cual es un hecho extraordinario. No debe confundir la brillante estrella que aparece a la derecha, que podría estar mucho más cerca de la Tierra y demasiado lejos de la espiral como para iluminarla.

Apoya la hipótesis de la "iluminación galáctica" el hecho de que la espiral es algo más brillante en su parte derecha, que está alineada con el plano de nuestra galaxia. Y es precisamente en esa dirección donde las estrellas son más abundantes.

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